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Macedonia, a un paso de hacer historia

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La selección macedonia logró ganar ayer ante Kosovo y se queda a un solo paso de lograr una hazaña que puede pasar a la historia: alcanzar la fase final de un torneo internacional.

La selección de Macedonia del Norte es, probablemente, una de las más humildes (y más jóvenes) de toda Europa. Nació en 1993, cuando Yugoslavia se estaba desmembrando. El primer partido que jugó la selección fue un amistoso contra otra república ex-yugoslava, Eslovenia. Aquel encuentro se disputó un 13 de octubre de 1993 en Kranj, al norte de Eslovenia, lejos del polvorín en el que se estaba convirtiendo progresivamente la región. Los macedonios vencieron en aquel amistoso por 1-4.

Su primer partido oficial también fue positivo. En la fase clasificatoria para la Eurocopa de 1996, Macedonia se estrenó en Skopie ante la vigente campeona de Europa, la selección de Dinamarca. Y el partido finalizó en empate a uno. Un gol de Povlsen a falta de 4 minutos para el final impidió a Macedonia estrenar su trayectoria oficial ganando a la campeona.

A pesar de estas primeras buenas sensaciones, la trayectoria futbolística de Macedonia del Norte nunca se ha caracterizado por el éxito. Desde aquellos mediados de los 90, todas las fases clasificatorias que ha jugado el combinado macedonio para llegar a una fase final, ya sea de una Eurocopa o un Mundial, han terminado en fracaso.

La UEFA Nations League como catapulta

Pero este año pueden cambiar las cosas. De hecho, ya lo están haciendo. Así lo explicamos en el artículo en el que analizamos a cada una de las selecciones ex-yugoslavas en la nueva edición de la UEFA Nations League.

Hay que reconocer que el cambio de formato para llegar a la Eurocopa ha beneficiado a esta selección, pues la UEFA Nations League está dando a las selecciones más humildes la oportunidad de llegar al máximo torneo europeo de selecciones. Ahora ya no se tienen en cuenta los resultados de las fases clasificatorias, sino los resultados cosechados por las selecciones en las cuatro ligas de la Nations League.

Sin embargo, este empujón no debe eclipsar la buena fase clasificatoria que hizo Macedonia en su grupo. Quedó tercera (hasta este año nunca habían superado un cuarto puesto) y a cinco puntos del pase a la fase final (tampoco habían estado nunca tan cerca).

En su grupo de la Nations League, Macedonia hizo lo que tenía que hacer. Al combinado rojo se le situó en la Liga D y le tocó un grupo bastante asequible, con rivales como Armenia, Gibraltar y Liechtenstein. Las cosas estaban de cara para que Macedonia sacara buenos resultados y así poder subir a la Liga C y ganarse uno de los cuatro puestos que había en la Liga D para jugar el play-off hacia la Eurocopa.

Y la selección del sur de la antigua Yugoslavia cumplió su cometido. Macedonia ganó cinco de los seis partidos que se jugaron, quedando líder de su grupo por encima de Armenia y siendo la segunda mejor selección de todos los grupos de la Liga D, solamente por debajo de Georgia.

El último paso: el play-off

Estos play-off originalmente se iban a disputar en marzo. Sin embargo, la pandemia provocó el aplazamiento de todos estos partidos al mes de octubre. En la Liga D, Macedonia compartía opciones con Georgia, Kosovo y Bielorrusia.

Y tal y como estaban dispuestas las cosas, el destino quiso que en la semifinal del play-off se enfrentaran dos selecciones que no existirían si Yugoslavia nunca se hubiera separado. Macedonia y Kosovo se enfrentaron en el Toshe Proeski Arena de Skopie, hogar habitual del FK Vardar y el FK Rabotnicki.

El partido, eso sí, se resolvió en la primera parte. Los locales se adelantaron a los 16 minutos con un gol en propia puerta de Benjamin Kololli. Las cosas estaban muy de cara para Macedonia, pero Florent Hadergjonag, a la media hora de partido, colocó el empate para la selección kosovar.

Ese empate duró muy poco, pues apenas cuatro minutos después, Darko Velkovski anotó para volver a adelantar a Macedonia. El 2-1 no se movería el resto del partido, y eso que el incansable Goran Pandev, con 37 años, perforó la portería kosovar por tercera vez, pero el gol no subió al marcador por fuera de juego.

Tiflis dictará sentencia

Con este resultado, Macedonia ha alcanzado la final del play-off, en la que se enfrentará a una Georgia que viene de derrotar a Bielorrusia. El país del Cáucaso tampoco ha alcanzado nunca una fase final de un torneo internacional, por lo que la próxima Eurocopa tendrá una nueva debutante.

Pase lo que pase, los últimos resultados cosechados por la selección macedonia son un claro indicativo de que son un cuadro en clara progresión hacia arriba. Habrá que estar atentos a cuál es el techo de los del sur de Yugoslavia. Pero, de momento, en el horizonte de todo el país solamente habrá un partido en mente: esa final del play-off que se jugará el 12 de noviembre en Tiflis, la capital georgiana.

Imagen principal: @ffmacedonia

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