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La aventura europea del Celje

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Acabó la aventura europea del NK Celje en la Champions League. Ha sido una historia corta, pero intensa. Y con muchísimo mérito. Además, todavía puede tener un final feliz.

Celje, el tercero en discordia

En una ciudad al noreste de Eslovenia y con apenas 50.000 habitantes tiene su sede el NK Celje. Fundado en el año 1919, durante la época de Yugoslavia el club siempre estuvo en las categorías bajas del país, alcanzando como máximo la segunda división nacional en 1964, en la que solamente jugó un año.

Desde el año 1991, una vez Eslovenia se hubo independizado de Yugoslavia, el equipo había logrado una Copa eslovena  en 2005 y dos subcampeonatos ligueros en 2003 y 2015. Hasta este año.

Tras 9 temporadas de duopolio de los grandes de Eslovenia, el NK Maribor y el NK Olimpija Ljubljana, el Celje fue el primer equipo que consiguió romper esa hegemonía. En la penúltima jornada de la campaña 2019/20, una victoria en Valenje por 0-2 ante el Rudar les aupó al primer puesto, adelantando al Olimpija en lo alto de la tabla.

Y en la última jornada, en la que se enfrentaban precisamente los de Celje contra los de Liubliana, el resultado fue de 2-2. Un empate que le valía para mantenerse en la cabeza de la clasificación. Aquel 22 de julio, la ciudad de Celje consiguió el primer título liguero de su historia. Esta gesta no sólo significó un gran éxito a nivel nacional. También tuvo su importancia en el plano europeo. Después de años en los que el representante esloveno en Champions era el Olimpija o el Maribor, había mucha expectación por ver a un nuevo equipo del país balcánico en la máxima competición europea. Y el Celje no ha defraudado.

La aventura europea del Celje

El sorteo emparejó a los eslovenos con el Dundalk FC, el campeón irlandés. Un partido en el que el Celje tenía altas posibilidades de ganar (especialmente gracias a su condición de local), pero que requería exigencias. El Dundalk es uno de los equipos clásicos de previas europeas, por lo que esta eliminatoria enfrentaba a un conjunto debutante contra otro bastante veterano.

El partido se disputó en el Ferenc Szusza, estadio del Újpest húngaro, ya que el feudo del Celje no reunía las condiciones de la UEFA. Los eslovenos, a pesar de no jugar un gran encuentro, golearon por 3-0 a los irlandeses. El Celje firmaba un debut inmejorable en Champions.

Por desgracia, la aventura de la Champions para el Celje acabó el miércoles. Tristemente, fue en un partido que empezó muy bien. Los eslovenos iban ganando al descanso gracias a un golazo de Mitja Lotrič, pero dos goles en la segunda parte sepultaron las opciones del Celje. Una eliminación muy dolorosa.

Sin embargo, el equipo puede irse con la cabeza bien alta por su debut en la competición. Se lleva en la mochila una goleada a un clásico de estas previas y una derrota peleada ante uno de los grandes de Noruega.

Ahora, la Europa League espera. El club esloveno caerá a la Ronda 3 de la segunda competición del continente. Le esperan dos fases intensas y complicadas para alcanzar la fase de grupos. Puede que no lo consigan. Pero el Celje ha demostrado espíritu ganador. Y hay motivos para creer que puedan lograrlo.

Imagen principal: @NKCelje

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